Die Pubertät beginnt früher als früher. Niemand weiß warum.

Bei einigen Mädchen beginnt die Brustentwicklung im Alter von 6 oder 7 Jahren. Forscher untersuchen die Rolle von Fettleibigkeit, Chemikalien und Stress. (Eleni Calorcuti/The New York Times)

Marcia Hermann-Giddens bemerkte erstmals Ende der 1980er Jahre, dass sich bei jungen Mädchen etwas veränderte, als sie als Leiterin eines Kindesmissbrauchsteams am Duke University Medical Center in Durham, North Carolina, arbeitete. Bei der Untersuchung missbrauchter Mädchen stellte Hermann-Geddens fest, dass viele von ihnen bereits im Alter von 6 oder 7 Jahren begannen, Brüste zu entwickeln.

„Es scheint einfach nicht richtig zu sein“, sagte Hermann Giddens, der jetzt Assistenzprofessor an der Gillings School of Global Public Health der University of North Carolina ist. Sie fragte, ob Mädchen mit früher Brustentwicklung eher sexuell missbraucht würden, fand aber keine Daten, um den Beginn der Pubertät bei Mädchen in den Vereinigten Staaten zu verfolgen. Also beschloss sie, es selbst zu sammeln.

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Ein Jahrzehnt später wurde eine Studie mit mehr als 17.000 Mädchen veröffentlicht, die sich landesweit in Kinderarztpraxen einer körperlichen Untersuchung unterzogen hatten. Die Zahlen zeigten, dass Mädchen Mitte der 90er im Durchschnitt im Alter von 10 Jahren begannen, Brüste zu entwickeln – normalerweise das erste Anzeichen der Pubertät –, mehr als ein Jahr früher als zuvor aufgezeichnet. Der Rückgang war am auffälligsten bei schwarzen Mädchen, die im Durchschnitt im Alter von neun Jahren begannen, Brüste zu entwickeln.

Die medizinische Gemeinschaft war von den Ergebnissen schockiert, und viele waren skeptisch gegenüber einem dramatischen neuen Trend, der von einem unbekannten Arzthelfer entdeckt wurde, erinnert sich Hermann Giddens. “Sie waren schockiert”, sagte sie.

Doch die Studie entpuppte sich als Wendepunkt im medizinischen Verständnis des Erwachsenenalters. Seitdem haben Studien in Dutzenden von Ländern bestätigt, dass das Pubertätsalter von Mädchen seit den 1970er Jahren alle zehn Jahre um etwa drei Monate zurückgegangen ist. Ein ähnliches, wenn auch weniger schwerwiegendes Muster wird bei Jungen beobachtet.

Obwohl es schwierig ist, Ursache und Wirkung zu trennen, kann eine frühe Pubertät negative Auswirkungen haben, insbesondere für Mädchen. Mädchen, die früh in die Pubertät kommen, leiden mit größerer Wahrscheinlichkeit an Depressionen, Angstzuständen, Drogenmissbrauch und anderen psychischen Problemen als Gleichaltrige, die später in die Pubertät kommen. Mädchen mit früher Periode können im Erwachsenenalter mit größerer Wahrscheinlichkeit Brust- oder Gebärmutterkrebs entwickeln.

Niemand weiß, welcher Risikofaktor – oder wahrscheinlicher, welche Kombination von Faktoren – zu einer kürzeren Lebensdauer führt oder warum es starke Unterschiede je nach Rasse und Geschlecht gibt. Fettleibigkeit scheint eine Rolle zu spielen, kann die Veränderung aber nicht vollständig erklären. Die Forscher untersuchen auch andere mögliche Auswirkungen, darunter Chemikalien in einigen Kunststoffen und Stress. Aus unklaren Gründen haben Kliniker auf der ganzen Welt während der Pandemie von einem Anstieg der vorzeitigen Pubertät berichtet.

Dr. Anders Gull, ein pädiatrischer Endokrinologe an der Universität Kopenhagen, der zwei aktuelle Studien zu diesem Phänomen veröffentlicht hat, sagte. Wir wissen nicht, was der Grund ist. “

Fettleibigkeit

Als Hermann-Geddens ihre wegweisende Studie veröffentlichte, untersuchte die Forschungsgruppe von Jules die Brustentwicklung in einer Gruppe von 1.100 Mädchen in Kopenhagen, Dänemark. Im Gegensatz zu amerikanischen Kindern entsprach die dänische Gruppe dem Muster, das lange in medizinischen Lehrbüchern beschrieben wurde: Mädchen begannen im Durchschnitt mit 11 Jahren, Brüste zu entwickeln.

„Ich habe ziemlich viele Interviews über den Pubertätsboom in den Vereinigten Staaten, wie wir es nannten, gegeben“, sagte Jules. Und ich sagte: ‚Das passiert in Dänemark nicht. “

Damals schlug Jules vor, dass der frühe Beginn der Pubertät in den Vereinigten Staaten möglicherweise mit einem Anstieg der Fettleibigkeit bei Kindern in Verbindung gebracht wurde, was in Dänemark nicht der Fall war.

Fettleibigkeit wird seit den 1970er Jahren mit früheren Perioden bei Mädchen in Verbindung gebracht. Zahlreiche Studien haben seitdem gezeigt, dass übergewichtige oder fettleibige Mädchen ihre Periode früher einsetzen als Mädchen mit durchschnittlichem Gewicht.

In einer jahrzehntelangen Studie mit fast 1.200 Mädchen aus Louisiana, die 2003 veröffentlicht wurde, wurde Fettleibigkeit bei Kindern mit früheren Perioden in Verbindung gebracht: Jede Standardabweichung über dem mittleren Kindergewicht war mit einer doppelten Wahrscheinlichkeit einer Periode vor dem 12. Lebensjahr verbunden.

Und im Jahr 2021 fanden Forscher aus Großbritannien heraus, dass Leptin, ein von Fettzellen ausgeschüttetes Hormon, das den Hunger dämpft, in einem Teil des Gehirns wirkt, der auch die sexuelle Entwicklung reguliert. Mäuse und Menschen mit bestimmten genetischen Mutationen in dieser Region erlebten eine spätere sexuelle Entwicklung.

„Ich glaube nicht, dass es heutzutage viele Debatten darüber gibt, dass Fettleibigkeit einen wesentlichen Beitrag zur frühen Pubertät leistet“, sagte Dr. Natalie Shaw, eine pädiatrische Endokrinologin am National Institute of Environmental Health Sciences, die die Auswirkungen von Fettleibigkeit auf die Pubertät untersucht hat.

Sie fügte jedoch hinzu, dass viele Mädchen, die in jungen Jahren aufwachsen, nicht übergewichtig sind.

„Fettleibigkeit kann das alles nicht erklären“, sagte Shaw. “Es ging zu schnell.”

Chemikalien

In den zehn Jahren nach der Herman-Giddens-Studie bemerkte Juul eine Zunahme der Überweisungen wegen vorzeitiger Pubertät in Kopenhagen, hauptsächlich von Mädchen, die im Alter von 7 oder 8 Jahren Brüste entwickelten.

Und dann dachten wir: „Ist das ein echtes Phänomen?“, sagte Jules. Oder, fragte er sich, wurden Eltern und Ärzte wegen der Berichterstattung über die Hermann-Giddens-Studie „hysterisch“?

In einer Studie aus dem Jahr 2009 mit fast 1.000 Mädchen im schulpflichtigen Alter in Kopenhagen stellte sein Team fest, dass das Durchschnittsalter der Brustentwicklung seit seiner vorherigen Studie um ein Jahr auf knapp unter 10 Jahre zurückgegangen war und die meisten Mädchen zwischen 7 und 12 Jahre alt waren . Die Mädchen hatten auch frühere Perioden, etwa im Alter von 13 Jahren, etwa vier Monate früher als zuvor berichtet.

„Das ist eine sehr spürbare Veränderung in sehr kurzer Zeit“, sagte Jules.

Aber im Gegensatz zu Ärzten in den USA wurde Fettleibigkeit nicht als Ursache angenommen: Der BMI der dänischen Kinder in der Gruppe von 2009 war nicht anders als in den 1990er Jahren.

Juul ist zu einem der lautstärksten Befürworter einer alternativen Theorie geworden: dass die Exposition gegenüber Chemikalien schuld ist. Er sagte, dass Mädchen, die in seiner Studie von 2009 ihr erstes Brustwachstum hatten, die höchsten Konzentrationen von Phthalaten in ihrem Urin aufwiesen, Substanzen, die verwendet werden, um Kunststoff haltbarer zu machen und in allem zu finden sind, von Vinylböden bis hin zu Lebensmittelverpackungen.

Phthalate gehören zu einer breiteren Klasse von Chemikalien, die als „endokrine Disruptoren“ bezeichnet werden, die das Verhalten von Hormonen beeinflussen können und in den letzten Jahrzehnten in der Umwelt allgegenwärtig geworden sind. Aber die Beweise dafür, dass sie die frühe Pubertät antreiben, sind düster.

In einem letzten Monat veröffentlichten Artikel analysierten Juul und ein Forscherteam Hunderte von Studien, die sich mit endokrinen Störungen und ihren Auswirkungen auf die Pubertät befassten. Die Studienmethoden waren sehr unterschiedlich. Einige wurden bei Jungen und andere bei Mädchen hergestellt, und sie testeten viele verschiedene Chemikalien in verschiedenen Expositionsaltern. Am Ende schloss die Analyse 23 Studien ein, die ähnlich genug waren, um verglichen zu werden, aber keinen eindeutigen Zusammenhang zwischen einer einzelnen Chemikalie und der Pubertät zeigen konnten.

Die wichtige Idee ist, dass es zu wenige Veröffentlichungen und einen Mangel an Daten gibt, um diese Frage zu untersuchen, sagte Dr. Ross Hauser, Umweltepidemiologe an der Harvard T.H. Chan School of Public Health und Mitautor der Analyse.

Dieser Mangel an Daten hat viele Wissenschaftler dazu veranlasst, die Theorie in Frage zu stellen, sagte Hauser, der kürzlich darüber berichtete, wie endokrine Störungen die Pubertät bei Jungen beeinflussen. “Wir haben nicht genug Daten, um starke Argumente für eine bestimmte Klasse von Chemikalien zu liefern.”

Stress und Lebensstil

Auch andere Faktoren können mit der frühen Pubertät in Verbindung gebracht werden, zumindest bei Mädchen. Sexueller Missbrauch in der frühen Kindheit wurde mit dem Beginn der Pubertät in Verbindung gebracht. Kausalpfeile sind jedoch schwer zu zeichnen. Stress und Traumata können zu einer frühen Entwicklung führen, oder, wie Hermann Giddens vor Jahrzehnten vermutete, können Mädchen, die sich körperlich früh entwickeln, anfälliger für Missbrauch sein.

Es scheint, dass Mädchen mit einer Vorgeschichte von Stimmungsstörungen früh in die Pubertät kommen, ebenso wie Mädchen, die nicht bei ihren leiblichen Vätern leben. Lebensstilfaktoren wie mangelnde körperliche Aktivität wurden ebenfalls mit Veränderungen des Zeitpunkts der Pubertät in Verbindung gebracht.

Während der Epidemie stellten pädiatrische Endokrinologen aus der ganzen Welt fest, dass die Überweisungen bei Mädchen in der frühen Pubertät zunahmen. Eine im Februar in Italien veröffentlichte Studie zeigte, dass 328 Mädchen in einem Zeitraum von sieben Monaten im Jahr 2020 an fünf Kliniken im ganzen Land überwiesen wurden, verglichen mit 140 Mädchen im gleichen Zeitraum im Jahr 2019. (Kein Unterschied bei Jungen festgestellt) . In Indien, der Türkei und den Vereinigten Staaten könnte etwas passieren.

„Ich habe meine Kollegen im ganzen Land gefragt, und einige von ihnen sagen: ‚Ja, wir sehen einen ähnlichen Trendsagte Dr. Paul Kaplowitz, MD, emeritierter Professor für Pädiatrie am Children’s National Hospital in Washington. Es ist unklar, ob dieser Trend auf erhöhten Stress, einen sitzenderen Lebensstil oder die Nähe der Eltern zu ihren Kindern zurückzuführen ist, um frühe Veränderungen zu bemerken.

Wahrscheinlich spielen mehrere Faktoren gleichzeitig eine Rolle. Viele dieser Probleme betreffen überproportional Familien mit niedrigem Einkommen, sagten die Forscher, was teilweise die Rassenunterschiede beim Beginn der Pubertät in den Vereinigten Staaten erklären könnte.

Neue Normalität?

Seit Jahrzehnten bestimmen medizinische Lehrbücher die Stadien der Pubertät anhand der Tanner-Skala, die auf sorgfältigen Beobachtungen von 1949 bis 1971 von etwa 700 Mädchen und Jungen beruhte, die in einem Waisenhaus in England lebten.

Die Skala definiert die normale Pubertät als beginnend im Alter von 8 Jahren oder älter für Mädchen und 9 oder älter für Jungen. Wenn die Pubertät in einem jüngeren Alter als in diesen Grenzperioden beginnt, sollten Ärzte das Kind auf eine seltene hormonelle Störung namens zentrale vorzeitige Pubertät untersuchen, die die Pubertät bereits im Säuglingsalter auslösen kann. Kinder mit dieser Störung haben oft Gehirnscans und nehmen Medikamente ein, die verschrieben werden, um die Pubertät zu verhindern, um die sexuelle Entwicklung bis zu einem angemessenen Alter zu verzögern.

Einige Experten argumentieren jedoch, dass das Mindestalter für die Abmahnung gesenkt werden sollte. Andernfalls könnten gesunde Kinder an Spezialisten überwiesen und unnötigen medizinischen Eingriffen unterzogen werden, die körperlich kostspielig sein können.

„Es gibt viele Daten, die darauf hindeuten, dass das Alter von acht Jahren nicht die optimale Schwelle ist, um normal von abnormal zu unterscheiden“, sagte Kaplowitz. 1999 argumentierte er, dass das normale Mindestalter der Pubertät bei weißen Mädchen auf 7 und bei schwarzen Mädchen auf 6 Jahre gesenkt werden sollte. “Es war nicht sehr gut”, erinnert er sich.

Trotzdem wurde diese Position durch eine aktuelle Studie der Juul-Gruppe bekräftigt, die zeigte, dass unter 205 Pubertätskindern unter 8 Jahren, die sich einem Gehirnscan unterzogen, nur 1,8 % der Mädchen und 12,5 % der Jungen Gehirnanomalien aufwiesen, die auf eine zentrale Frühreife hindeuteten Pubertät.

Die Senkung des Mindestalters bleibt jedoch umstritten, da viele Kinderärzte argumentieren, dass das Risiko einer Erkrankung immer noch groß genug ist, um zusätzliche Vorsichtsmaßnahmen zu treffen. Andere, wie Hermann Giddens, sagen, die Änderungen seien ein Zeichen für ein legitimes Problem der öffentlichen Gesundheit und sollten nicht als normal akzeptiert werden.

„Es mag im Sinne dessen, was die Daten zeigen, normal sein, aber ich glaube nicht, dass es normal ist, weil es kein besseres Wort dafür gibt, was Natur bedeutet“, sagte Hermann-Giddens.

© 2022 The New York Times Company

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