Warum sind Wissenschaftler in Alarmbereitschaft?


Das Affenpockenvirus (hier in einer elektronenmikroskopischen Farbaufnahme gezeigt) ist eng mit dem Pockenvirus verwandt.Quelle: UK Health Security Agency/Science Photo Library

Mehr als 120 bestätigte oder vermutete Fälle von Affenpocken, einer seltenen Viruserkrankung, die außerhalb Afrikas selten festgestellt wird, wurden in der vergangenen Woche in mindestens 11 nichtafrikanischen Ländern gemeldet. Das Auftreten des Virus in verschiedenen Populationen auf der ganzen Welt, wo es normalerweise nicht vorkommt, hat Wissenschaftler alarmiert – und sie nach Antworten suchen lassen.

„Es ist großartig, diese Art der Ausbreitung zu sehen“, sagt Anne Rimoen, eine UCLA-Epidemiologin, die seit mehr als einem Jahrzehnt Affenpocken in der Demokratischen Republik Kongo untersucht.

Bekannt als Affenpocken, weil Forscher es erstmals 1958 bei Laboraffen entdeckten, wird das Virus vermutlich stattdessen von wilden Tieren wie Nagetieren auf Menschen – oder von infizierten Menschen – übertragen. Im Durchschnitt treten in Afrika einige tausend Fälle auf, normalerweise in den westlichen und zentralen Teilen des Kontinents. Aber Fälle außerhalb Afrikas waren auf eine Handvoll beschränkt, die mit Reisen nach Afrika oder dem Import infizierter Tiere in Verbindung standen. Die Zahl der Fälle, die allein in der vergangenen Woche außerhalb Afrikas entdeckt wurden – die sicherlich zunehmen wird – hat bereits die Zahl überschritten, die seit 1970, als das Virus erstmals als krankheitsverursachend beim Menschen identifiziert wurde, außerhalb des Kontinents entdeckt wurden. Diese schnelle Ausbreitung versetzt Wissenschaftler in höchste Alarmbereitschaft.

Aber Jay Hooper, Virologe am Medical Research Institute of Infectious Diseases in Fort Detrick, Maryland, sagt, Affenpocken seien nicht SARS-CoV-2, das für die COVID-19-Pandemie verantwortliche Coronavirus. Es ist nicht leicht von Mensch zu Mensch übertragbar, und da es mit dem Pockenvirus in Verbindung steht, gibt es bereits Behandlungen und Impfstoffe, um seine Ausbreitung zu begrenzen. Während die Wissenschaftler besorgt sind, da jedes neue virale Verhalten besorgniserregend ist, geraten sie nicht in Panik.

Im Gegensatz zu SARS-CoV-2, das sich durch winzige Tröpfchen in der Luft verbreitet, die als Aerosole bezeichnet werden, wird angenommen, dass sich Affenpocken durch engen Kontakt mit Körperflüssigkeiten wie Hustenspeichel verbreiten. Das bedeutet, dass eine mit Affenpocken infizierte Person enge Kontakte viel seltener ansteckt als jemand, der mit SARS-CoV-2 infiziert ist, sagt Huber. Beide Viren können grippeähnliche Symptome verursachen, aber Affenpocken verursachen auch geschwollene Lymphknoten und schließlich flüssigkeitsgefüllte Läsionen im Gesicht, an Händen und Füßen. Die meisten Menschen erholen sich ohne Behandlung innerhalb weniger Wochen von Affenpocken.

Am 19. Mai haben Forscher in Portugal den ersten Entwurf des Genoms des dort entdeckten Affenpockenvirus hochgeladen, aber Gustavo Palacios, ein Virologe an der Icahn School of Medicine am Mount Sinai in New York City, bestätigte, dass es sich noch um einen sehr frühen Entwurf handelt, und es gibt ihn Es ist noch viel zu tun, bevor endgültige Schlussfolgerungen gezogen werden können.

Was die Forscher anhand dieser vorläufigen genetischen Daten sagen können, ist, dass das Affenpockenvirus mit einem Virusstamm verwandt ist, der hauptsächlich in Westafrika vorkommt. Dieser Stamm verursacht mildere Krankheiten und hat eine niedrigere Sterblichkeitsrate – etwa 1 % in der armen ländlichen Bevölkerung – als die in Zentralafrika vorherrschende Krankheit. Aber wie unterschiedlich der Stamm, der die aktuellen Ausbrüche verursacht, von denen in Westafrika ist – und ob die in verschiedenen Ländern aufgetretenen Viren miteinander verwandt sind – bleibt unbekannt.

Die Antworten auf diese Fragen können helfen festzustellen, ob der plötzliche Anstieg der Fälle durch eine Mutation verursacht wird, die es diesem Affenpockenvirus ermöglicht, sich leichter als in der Vergangenheit zu übertragen, und ob jeder der Ausbrüche auf einen einzigen Ursprung zurückzuführen ist, sagt Raina MacIntyre , Epidemiologe für Infektionskrankheiten an der University of New South Wales in Sydney, Australien. Im Gegensatz zu SARS-CoV-2, einem sich schnell entwickelnden RNA-Virus, dessen Varianten sich regelmäßig der Immunität früherer Impfstoffe und Infektionen entzogen haben, ist das Affenpockenvirus ein relativ großes DNA-Virus. DNA-Viren sind besser darin, Mutationen zu erkennen und zu reparieren als RNA-Viren, sagt MacIntyre, was bedeutet, dass es unwahrscheinlich ist, dass das Affenpockenvirus plötzlich mutiert sein könnte, um Infektionen von Menschen zu übertragen.

‘Sehr beunruhigend’

Die Entdeckung von Affenpocken bei Menschen, die offensichtlich keine Verbindung zueinander hatten, deutete jedoch darauf hin, dass sich das Virus möglicherweise stillschweigend verbreitet hat – eine Tatsache, die Andrea McCollum, eine Epidemiologin, die das Team der US-amerikanischen Centers for Disease Control and Prevention leitet, als „äußerst besorgniserregend“ bezeichnete “.

Im Gegensatz zu SARS-CoV-2, das sich asymptomatisch ausbreiten kann, bleiben Affenpocken normalerweise nicht unbemerkt, wenn sie eine Person infizieren, was teilweise auf die von ihr verursachten Hautläsionen zurückzuführen ist. McCollum sagt, wenn sich Affenpocken asymptomatisch ausbreiten könnten, wäre dies besonders problematisch, da es die Verfolgung des Virus erschweren würde.

Ein weiteres Rätsel ist, warum fast alle Fallgruppen Männer im Alter zwischen 20 und 50 Jahren umfassen, von denen viele schwul, bisexuell sind und Sex mit Männern haben (GBMSM). Obwohl nicht bekannt ist, dass Affenpocken sexuell übertragen werden, bildet sexuelle Aktivität sicherlich einen engen Kontakt, sagt Remoen. Die wahrscheinlichste Erklärung für dieses unerwartete Übertragungsmuster ist laut MacIntyre, dass der Virus versehentlich in die GBMSM-Community eingeführt wurde und sich dort weiter ausbreitete. Wissenschaftler werden eine bessere Vorstellung vom Ursprung der Ausbrüche und Risikofaktoren für Infektionen haben, sobald die epidemiologische Untersuchung abgeschlossen ist, die Wochen dauern und eine rigorose Kontaktverfolgung beinhalten könnte.

Eindämmungsstrategien

Wissenschaftler haben Affenpocken im Auge behalten, seit die Kampagne zur Ausrottung der Pocken, ihres Cousinvirus, in den 1970er Jahren verschwunden ist. Als die Pocken dank weltweiter Impfungen keine Bedrohung mehr darstellten, hörten die Gesundheitsbehörden auf, die Pockenimpfung zu empfehlen – was auch die Affenpocken in Schach hielt. Mit jedem Jahr, das seit der Ausrottung der Pocken vergangen ist, sagt MacIntyre, sei die Bevölkerung schwach oder immun gegen diese Viren geworden.

Seitdem gab es einige Ausbrüche. Die Demokratische Republik Kongo zum Beispiel kämpft seit Jahrzehnten gegen Affenpocken, und Nigeria hatte seit 2017, als das Land seinen ersten Fall in mehr als 39 Fällen meldete, einen großen Ausbruch mit etwa 500 Verdachtsfällen und mehr als 200 bestätigten Fällen Jahre. Die Vereinigten Staaten meldeten auch einen Ausbruch im Jahr 2003, als eine Lieferung von Nagetieren aus Ghana das Virus auf einheimische Präriehunde in Illinois übertrug und mehr als 70 Menschen infizierte.

Die Gesundheitsbehörden sind jedoch nicht machtlos gegen Affenpocken. Als Vorsichtsmaßnahme gegen Bioterrorismus unterhalten Länder wie die Vereinigten Staaten Vorräte an Pockenimpfstoffen sowie an einer antiviralen Behandlung, von der angenommen wird, dass sie hochwirksam gegen das Virus ist. McCollum sagt, dass die Behandlungen wahrscheinlich nicht weit verbreitet werden. Mitarbeiter des Gesundheitswesens könnten stattdessen eine Methode namens „Kreislaufimpfung“ anwenden, um die Ausbreitung von Affenpocken einzudämmen: Dies würde enge Kontakte von Menschen, die Affenpocken hatten, impfen, um alle Übertragungswege abzuschneiden.

Basierend auf den Daten, die ich bisher gesehen habe, glaubt McCollum, dass die aktuellen Ausbrüche wahrscheinlich keine Eindämmungsstrategien erfordern, die über eine zirkuläre Impfung hinausgehen. „Selbst in Gegenden, in denen Affenpocken jeden Tag verbreitet sind, ist die Infektion noch relativ selten“, sagt sie.

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