Meilen unterhalb der antarktischen Eisdecke wurde ein riesiger See von der Größe einer Stadt entdeckt

Das Eis der Antarktis findet es immer schwieriger, seine Geheimnisse zu bewahren.

Wissenschaftler haben das Vorhandensein eines riesigen Sees aus flüssigem Wasser in den Tiefen der Eiszone in der Ostantarktis, der größten Eisdecke der Welt, bestätigt.

Die Forscher nannten es Lake Snow Eagle, und sie glauben, dass die Sedimente darin Informationen über die Entwicklung der antarktischen Eisdecke seit ihrer ersten Entstehung enthalten könnten.

sagt der Geophysiker Don Blankenship von der University of Texas am Austin Institute of Geophysics.

„Unsere Beobachtungen deuten auch darauf hin, dass sich der Eisschild vor etwa 10.000 Jahren dramatisch verändert hat, obwohl wir keine Ahnung haben, warum.“

Obwohl die Ostantarktis der kälteste Ort der Erde ist, ist sie nicht vollständig zugefroren. Hunderte von Seen mit flüssigem Wasser – bekannt als subglaziale Seen – wurden entdeckt, versteckt unter dem Eis, das den Kontinent bedeckt.

Es gibt eine Reihe von Faktoren, die ins Spiel kommen, die es diesen Schränken ermöglichen, zu existieren. Die Masse der Eisdecke erzeugt Druck, der den Gefrierpunkt des darunter eingeschlossenen Wassers stark herabsetzt.

Darüber hinaus schützt die Eisdecke selbst vor der eiskalten Luft, während die darunter liegenden Felsen eine sanfte Wärmequelle darstellen. Wenn das Wasser glänzend und mit Salz gesättigt ist, kann dies außerdem den Gefrierpunkt noch weiter senken.

Wir können subglaziale Seen mit Eisradar von oben erkennen. Das Radarsignal breitet sich durch das Eis aus und prallt zurück, und durch den Vergleich des gesendeten Signals mit dem zurückgesendeten Signal können Wissenschaftler untersuchen, was sich unter dem Eis befindet.

Ein Radarsignal, das durch flüssiges Wasser reflektiert wird, ist heller oder reflektierender als andere Medien.

Im Fall von Snow Eagle Lake war der erste Hinweis eine signifikante Abnahme der Eisdecke, die durch Satellitenbilder festgestellt wurde.

Daher machte sich ein Forschungsteam unter der Leitung des Geophysikers Shuai Yan von der University of Texas in Austin daran, über einen Zeitraum von drei Jahren, von 2016 bis 2019, Radardaten für das Gebiet sowie Messungen des Erdmagnetfelds zu erhalten.

Die Analyse der Radardaten ergab einen großen Fleck unter dem Eis, der hell leuchtete. Die Forscher bestätigten, dass dies der Snow Eagle Lake war: einer der größten je entdeckten subglazialen Seen.

„Ich bin buchstäblich zusammengezuckt, als ich zum ersten Mal die helle Radarreflexion sah“, sagt Yan.

Das Gewässer liegt 3,2 Kilometer unter der Eisdecke und ist groß. Es ist etwa 42 Kilometer lang und 15 Kilometer breit, bedeckt eine Fläche von 370 Quadratkilometern, enthält 21 Kubikkilometer Wasser und ist 200 Meter (656 Fuß) tief.

Lake Snow Eagle liegt in einem 1,6 km tiefen, zerklüfteten Tal, das unter Eis begraben ist, aber Radarreflexionen zeigen, dass sich in dem verborgenen See mehr als nur Wasser befindet.

Am Grund des Sees befindet sich eine Schicht lockerer Sedimente. Angesichts dessen, wie lange es dauert, bis sich Sedimente in diesen subglazialen Umgebungen aufbauen, glaubt das Team, dass sie schon sehr lange dort gewesen sein müssen – möglicherweise schon vor der Bildung der Eiskappe.

„Dieser See hat über einen sehr langen Zeitraum Sedimente angesammelt, die uns möglicherweise durch die Zeit führen, in der die Antarktis überhaupt kein Eis hatte, bis sie stark gefroren ist“, sagt der Glaziologe Martin Seagert vom Imperial College London im Vereinigten Königreich.

„Wir haben keine einzige Aufzeichnung all dieser Ereignisse an einem Ort, aber die Sedimente am Grund dieses Sees könnten perfekt sein.“

Angesichts der Tatsache, dass es unter mehreren Kilometern Eis in einer der lebensfeindlichsten Umgebungen der Erde eingeschlossen ist, wird es wahrscheinlich die nächste Herausforderung sein, den See für weitere Untersuchungen zu erreichen.

Das Team schlägt vor, eine Station in der Nähe einzurichten, um zukünftige Bemühungen zur Untersuchung des mysteriösen Sees und zur Probenahme seiner alten Sedimente zu erleichtern.

Die Suche wurde veröffentlicht in Geologie.

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